Come è finita a Wuhan – Il Post

Wuhan è stata al centro delle notizie internazionali per settimane e settimane all’inizio di quest’anno. Poi, quando il coronavirus è stato scoperto gradualmente in tutti i paesi del mondo, le notizie dalla metropoli cinese da cui si pensa sia partita la pandemia sono diventate sempre più sporadiche. Peter Hessler, un giornalista americano esperto di Cina, è stato lì per alcuni giorni, parlando dell’atmosfera in un lungo articolo pubblicato da Newyorkese. La vita in città oggi è tornata alla “relativa normalità”, come si suol dire, che è molto più normale di quella della maggior parte dei paesi europei: non si registrano contagi da mesi, e gli eventi che coinvolgono i raduni sono ripresi pian piano anche al chiuso, dalla discoteca serate alle partite nei palazzetti dello sport con il pubblico.

Stazione di Wuhan dopo le vacanze della Settimana d’oro, un periodo di festa nazionale, l’8 ottobre. (Getty Images)

Tra il 23 gennaio e l’8 aprile, Wuhan è stata sottoposta a a confinamento durissima, come non si vedrebbe nemmeno nei paesi che hanno preso le misure più severe come l’Italia. Tutti in città ricordano le date più importanti della scorsa primavera, dice Hessler. Sono menzionati a parole fengcheng, “Città sigillata”, e jiefeng, “Rimuovere il sigillo”.

Le immagini di abitanti positivi al coronavirus trascinati fuori dalle loro case da funzionari statali vestiti con tute e maschere hanno generato polemiche all’estero e sofferenza tra chi le ha subite. L’architetto Kyle Hui ha detto a Hessler che sua madre è morta di COVID-19 a gennaio. Dopo aver raggiunto la città per la cerimonia di cremazione, Hui è tornato a casa nella provincia di Jiangsu. Pochi giorni dopo Wuhan è stato inserito confinamentoe un gruppo di funzionari ha sigillato la porta con del nastro adesivo che indicava che era stato lì di recente. All’inizio Hui protestò, ma gli fu detto che in alternativa sarebbe stato portato in un centro di isolamento.

È successo quasi ovunque in Cina: anche a Chengdu, a più di mille chilometri di distanza, dove vive Hessler. I funzionari sono andati più volte al giorno a chiedere se qualcuno fosse stato nella provincia di Hubei, Wuhan: nel distretto di Hessler hanno trovato una persona che era tornata da poco, lo ha testato ed è risultato positivo, anche se non presentava sintomi. Nel corso del tempo si è convinto che quelle misure molto severe fossero necessarie, ha detto a Hessler.

Dopo alcune settimane di ritardi e confusione (e insabbiamenti, dicono molti indizi) dovuti al panico della scoperta di una nuova polmonite virale, il tracciamento contatti e l’isolamento organizzato in Cina è stato enorme, a partire da metà gennaio. Diecimila persone sono state messe a lavorare nella sola Wuhan per fare indagini epidemiologiche e rintracciare i contatti; gli operatori sanitari hanno vissuto per mesi in albergo; molti edifici e stanze sono stati adattati per garantire spazi e luoghi per mantenere gli aspetti positivi in ​​isolamento.

7.000 studenti all’inaugurazione dell’Università Huazhong il 4 settembre. (Getty Images)

Un imprenditore edile ha detto a Hessler che i lavoratori guadagnavano l’equivalente di centinaia di dollari al giorno durante quelle settimane a causa del rischio di contagio e di ore estenuanti. Il salario è salito a 7.000 dollari in una settimana e non c’erano ancora abbastanza persone disposte a lavorare. A un certo punto, l’impresario ha deciso di restare con loro nei cantieri per dimostrare che non c’erano pericoli. In realtà non lo sapeva nemmeno, perché all’inizio le comunicazioni ufficiali erano molto frammentarie.

Il bilancio ufficiale delle vittime a Wuhan è 3.869, ma un esperto di malattie infettive che ha lavorato in città ha detto a Hessler che crede che fossero fino a tre o quattro volte di più. Per molto tempo tanti malati e tanti morti non sono stati testati (cosa che è successa quasi ovunque nel mondo, anche in Italia). Il bilancio ufficiale nel resto della Cina è straordinariamente più basso: a Pechino ci sono solo 9 morti. Non si sa quanto siano affidabili i dati cinesi, ma sicuramente la disastrosa gestione delle prime settimane dell’epidemia a Wuhan ha provocato molti decessi, che altrove sono stati evitati grazie alle misure molto severe applicate successivamente.

A Wuhan, invece, dal 18 maggio non si registra un caso di trasmissione locale di coronavirus. Hessler scrive che è la città più testata della Cina – “Non ho mai incontrato un tassista che non abbia tamponato almeno due volte” – con il suo 321 centri dedicati e tanti operatori che a giugno una settantina sono stati inviati a Pechino per aiutare a contenere l’epidemia. I cinema sono aperti oggi a Wuhan, così come le discoteche, e non ci sono particolari restrizioni sui posti a sedere nei ristoranti. Le persone indossano maschere ovunque, ma per il resto non ci sono grandi misure per evitare l’affollamento e garantire la spaziatura. L’inizio dell’anno accademico è stato celebrato con cerimonie con migliaia di studenti in spazi chiusi, ad esempio. Hessler ha anche portato i suoi occhiali da sole a riparare al mercato del pesce coperto, il luogo in cui si pensa che l’infezione sia iniziata.

In realtà, non è certo che il contagio sia partito dal mercato del pesce di Wuhan. Lì sono stati scoperti i primi casi della misteriosa polmonite e il fatto che si vendessero animali selvatici vivi ha portato a ipotizzare che il coronavirus abbia reso famoso spillover, il passaggio di specie. In realtà, in quel mercato c’erano poche bancarelle in cui si vendevano animali vivi, perché a Wuhan non se ne mangiano molti. Sono più popolari in altre città, come il Guangdong, e in effetti c’è chi crede che la pandemia possa essere iniziata lì.

I lavoratori edili pranzano in un ristorante il 16 settembre. (Getty Images)

Peter Daszak, uno scienziato del coronavirus che ha lavorato presso l’Istituto di virologia di Wuhan per sedici anni, ha spiegato a Hessler che crede che il virus stesse circolando settimane prima di essere scoperto sul mercato. A Wuhan in inverno ci sono pochi pipistrelli, animali che molto probabilmente erano tra loro che ha portato il coronavirus all’uomo (anche se si ritiene che l’ultimo animale della catena possa essere stato un pangolino).

– Leggi anche: Sapremo mai da dove proviene il coronavirus?

Secondo la sua ricerca, più di un milione di persone nel sud-est asiatico sono infettate da coronavirus che provengono dai pipistrelli ogni anno. “Di solito si tratta di persone che vivono vicino alle grotte dove ci sono i pipistrelli, che di notte si muovono defecando e urinando. Feci e urina finiscono su superfici o vestiti e qualcuno li tocca e poi si mette le mani alla bocca “, ha spiegato Daszak.

C’è chi afferma che si sarebbero potute avere prove più certe per ricostruire l’origine dell’infezione se il mercato di Wuhan fosse stato trattato diversamente dopo la scoperta delle infezioni. Ma è normale, ha spiegato Daszak: se viene scoperto un nuovo virus, vengono mandati i medici, che pensano prima di tutto a pulire l’area e fermare le infezioni.

Una diffusa teoria del complotto afferma che è stato l’Istituto di virologia di Wuhan a creare il virus, che è poi fuggito dal laboratorio. Non ci sono prove che sia successo qualcosa di simile, e in effetti sembra molto improbabile. Gli scienziati in Cina sono sotto enormi pressioni per pubblicare le loro scoperte, ha spiegato Daszak, e se un coronavirus come quello che causa il COVID-19, in grado di infettare gli esseri umani, fosse stato scoperto, sarebbe stato sicuramente divulgato. Scienziati stranieri venivano continuamente invitati all’Istituto di virologia di Wuhan, a testimonianza che non erano in corso esperimenti segreti. Non a caso, l’Istituto è stato molto rapido nel pubblicare la sequenza del genoma del virus, per consentire al resto del mondo di lavorarci.

Una discoteca di Wuhan il 18 settembre. (Getty Images)

Il problema non è stata la reazione degli scienziati di Wuhan, ma quella della politica locale, che inizialmente ha cercato di nascondere i risultati sull’entità dell’infezione e sulla gravità della malattia causata dal virus. Questa è una dinamica frequente in Cina: quando si sono resi conto di aver commesso un errore nel valutare ciò che stava accadendo, i funzionari hanno cercato di non farlo sapere ai loro superiori. Ma tra gli esperti c’è ancora chi riconosce che gestire una situazione di quelle proporzioni, senza sapere nulla, era molto difficile. Secondo Jennifer Nuzzo, epidemiologa del Johns Hopkins Center for Health Security, ha detto a Hessler che “non è realistico pensare che qualsiasi paese sarebbe stato in grado di fermare questo virus alla sua origine”.

Un reporter di Wuhan ha raccontato a Hessler che nelle prime settimane di gennaio lavorare in un giornale aveva qualcosa di insolito rispetto al solito: c’era una libertà mai vista prima, tanto che storie come quella di Li Wenliang, un medico che fu tra i primi a lanciare l’allarme sul coronavirus ed è stato messo a tacere dal governo cinese per questo (è poi morto a febbraio, dopo essere stato contagiato). Già a febbraio le cose sono cambiate e il governo ha imposto una censura molto severa.

Il giornalista ha spiegato che molti scienziati e funzionari che hanno lavorato per contenere l’epidemia si sono rifiutati di parlare, dicendo che forse racconteranno quello che sanno tra dieci anni, se il clima nel frattempo è cambiato. Secondo Hessler, dopo pochi anni, scopriremo pian piano molte altre cose su quelle settimane di gennaio a Wuhan: «ma questo ritardo è importante per il Partito comunista cinese. Gestisce la storia come ha gestito la pandemia: un periodo di isolamento è cruciale ».

Una partita di basket di beneficenza organizzata il 4 ottobre a Wuhan, con il pubblico. (GettyImages)

Chiedendo ai suoi interlocutori cosa ha lasciato l’epidemia alla città, Hessler ha ricevuto risposte molto diverse, da chi è uscito più diffidente nei confronti del governo a chi è più fiducioso. Ma gli ultimi mesi, dicevano tutti, hanno confermato molte cose che sappiamo sulla Cina. Un Paese dove lo Stato non ha mai sentito il bisogno di spiegare nei dettagli ai suoi cittadini cosa stava succedendo, sapendo che la popolazione era disposta ad accettare misure molto severe per aiutare a contenere il virus. Se fosse andata come negli Stati Uniti, in proporzione, la Cina avrebbe avuto più di un milione di morti.

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