F1: Willy T. Ribbs ha frantumato la barriera cromatica del motorsport

Sono parole ricavate dalle esperienze di un uomo che sa com’è stare da solo.

Un pilota nero il cui sforzo di irrompere nel motorsport è stato rallentato da numerosi ostacoli e stereotipi durante la sua carriera.

Ma nonostante tutti i discorsi di combattimento, le sue parole sono ridotte al minimo con un senso di ciò che avrebbe potuto e forse avrebbe dovuto essere.

“Volevo essere come i grandi – volevo essere la campionessa del mondo di Formula 1. Mia madre diceva sempre che avevo 25 anni di anticipo sul mio tempo.”

Era un sogno concepito nelle montagne californiane.

Un sogno che sarebbe sfidato dalla politica, dalle personalità e dai pregiudizi, ma che alla fine susciterebbe una serie di momenti pionieristici e a sua volta genererebbe l’originale pioniere del motorsport.

‘Non ti vogliamo davvero qui’

Parlando dal suo ranch di Driftwood, in Texas, una parola ricorrente emerge in tutto – “playbook”.

Il “playbook” era il progetto di Ribbs per il successo.

Durante l’infanzia, suo padre – un pilota di auto sportive amatoriali – ha piantato il seme delle corse automobilistiche.

In età adulta, Emerson Fittipaldi – che sarebbe poi diventato due volte campione di Formula 1 – gli ha fornito un percorso per fiorire.
Come Fittipaldi, la prima carriera di Ribbs lo portò in Inghilterra per competere nel British Formula Ford Championship monoposto. Ha iniziato a correre come un’anatra in acqua – vincendo sei gare su undici e con esso il “Stella di domani” titolo nel 1977.

“Hanno visto Willy T. come un pilota veloce e un pilota da corsa vincente”, ricorda Ribbs con affetto.

Il suo talento di guida è emerso per la prima volta quando ha gareggiato nel British Formula Ford Championship nel 1977 (per gentile concessione di Chassy Media)

L’anno seguente tornò negli Stati Uniti con l’obiettivo di competere a IndyCar – il contrasto nella ricezione nella pitlane, tuttavia, non avrebbe potuto essere maggiore.

Ma la sua ricezione nella pit lane durante una gara NASCAR è stata uno shock.

“È bastata la parola N. Quando vieni indirizzato con quel nome sai di cosa si tratta”, ricorda vividamente la sua preparazione per correre all’Alabama International Motor Speedway a Talladega, in Alabama.

“Hanno chiarito:” Non ti vogliamo davvero qui. Perché vieni nel nostro sport? Non sai giocare a basket o a calcio? “

Humpy Wheeler, che all’epoca era presidente della Charlotte Motor Speedway, volle provare a guidare Ribbs alla NASCAR più tardi quell’anno, ma i suoi sforzi furono vani.

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Ribbs è stato accusato di una violazione del traffico a Charlotte – Wheeler ha dovuto salvarlo dalla custodia della polizia. Il giorno successivo, Wheeler e Ribbs fecero la loro strada.

Seguirono minacce di morte, dice Ribbs.

“Non me ne frega niente affatto. So una cosa – non me l’avresti fatto in faccia. L’ho considerato molto eccitante […] Hai lettere o una telefonata. Vorrei in un certo senso invitarlo: ‘Va bene, inizia a uccidere.’ “

La NASCAR non ha immediatamente risposto alla richiesta di commento della CNN sul modo in cui Ribbs afferma di essere stato trattato dallo sport.

Un pioniere ispira un altro

È questa tendenza al rialzo, spavalderia e coraggio che viene catturato in una sola parola blasonata sul davanti del cappello di Ribbs – “UPPITY” – il titolo di un recente documentario di Netflix che traccia la sua straordinaria storia di vita.

Eppure è una parola che rappresenta molto di più: un termine carico di razze spesso rivolto a Ribbs per implicare che stava agendo al di sopra della sua posizione.

“Pensavano solo che avrei dovuto camminare 10 passi dietro di loro. Non stava succedendo.”

“(Per me) Non si trattava di colore. Si trattava di essere un pilota da corsa. I piloti da corsa non hanno colore né puoi indossarlo né no.”

Elogia il modo in cui Ali gli ha fornito il “playbook” per combattere l’antagonismo – non fisicamente ma mentalmente ed emotivamente.

“Aveva un grande principio, integrità ed era forte. Mentalmente era un uomo molto duro [and] stando intorno a lui, ho imparato la determinazione. Quello che dovevo fare per raggiungere il mio obiettivo “.

Muhammad Ali è stato una figura ispiratrice e talismanica per Ribbs (Courtesy: Chassy Media)

E raggiungere quell’obiettivo che ha fatto.

Ribbs prese d’assalto la serie Trans-Am dal 1983 al 1985, vincendo 17 volte e affermandosi come la proprietà più in voga nelle corse di auto sportive.

Opportunamente le sue celebrazioni per la vittoria non erano modeste. Ritornato sulla corsia dei box e in un’ode ad Ali, avrebbe eseguito l’Ali Shuffle: i piedi che si muovevano avanti e indietro in rapida successione sul cofano della sua auto e le mani sollevate in alto.

La sua pausa arrivò nell’aprile del 1985 quando, sostenuto dal promotore di boxe Don King, fece il suo primo tentativo di qualificarsi per il famoso Indy 500.

I problemi meccanici alla fine hanno condannato la sua offerta. Ma un punto di riferimento significativo era all’orizzonte – uno che doveva consacrarlo nel folklore automobilistico.

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“Mi voleva in Formula 1”

Dicembre 1985. Autódromo do Estoril, Portogallo.

Avvocato dall’imprenditore britannico Bernie Ecclestone, che possedeva il team Brabham, Ribbs divenne il primo pilota nero a provare una vettura di Formula 1.

“Mi voleva in macchina – Mi voleva in Formula 1.”

È stato un momento sia simbolico che finito – perché doveva arrivare fino in fondo in F1.

All’epoca il principale sponsor di Brabham era il produttore di elettronica italiano, Olivetti. Ribbs afferma che l’azienda voleva un driver italiano installato. Nessun compromesso: gli italiani Riccardo Patrese ed Elio de Angelies sarebbero stati i piloti della stagione di Formula 1 del 1986.

“Non ho problemi con questo”, afferma Ribbs. “Mi sarebbe piaciuto avere un grande sponsor multinazionale degli Stati Uniti per sostenerlo, ma non è successo […] Il mio obiettivo era quello di essere in Formula 1 ma Bernie aveva fatto una dichiarazione “.

Le basi erano state gettate ma ci sarebbero voluti altri 21 anni per un pilota nero – Lewis Hamilton – ufficialmente in Formula 1.

Ma l’impresa di Ribbs servirebbe ad alimentare un altro pezzo di storia.

Dopo diversi tentativi, sei anni dopo, nel maggio 1991, si qualificò per la Indy 500, diventando il primo pilota afroamericano a farlo.

Avrebbe completato cinque giri della gara prima che l’avaria del motore lo costringesse a uscire ma è stato senza dubbio un momento di rottura della barriera significativo.

Due anni dopo, però, la sua fortuna è tornata al punto di partenza, quando ha gareggiato di nuovo e terminato tutti i 200 giri.

Ed è desideroso di ricordare quei proprietari che lo hanno supportato in tutto, compresi Jim Trueman e Dan Gurney.

Il team Walker Racing ha qualificato con successo Ribbs all'Indy 500 nel 1991, rendendolo il primo pilota nero a competere in gara (per gentile concessione di Dan R Boyd)

Lotta per l’uguaglianza

Eppure, a quasi 30 anni di distanza, il paesaggio è più o meno lo stesso di quando Ribbs ha iniziato a rotolarsi.

Nel 2020, il circuito principale della NASCAR ha un solo driver Black a tempo pieno: Bubba Wallace.
L’intervista della CNN arriva sulla scia dell’uccisione della polizia di George Floyd a Minneapolis e solo il giorno dopo La NASCAR ha annunciato che avrebbe bandito le bandiere confederate dai suoi eventi dopo una campagna vocale guidata da Wallace.
Bubba Wallace si è pronunciato contro l'esposizione della bandiera confederata negli eventi NASCAR, che NASCAR ha bandito nel giugno 2020.

Per alcuni la decisione è attesa da tempo. Le costole, tuttavia, rimangono scettiche.

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“Quando la NASCAR rifiuta di far volare bandiere confederate nella loro battaglia: è sincero? Se George Floyd fosse vivo in quel momento, quelle bandiere sarebbero ancora in volo. Ecco perché sto dicendo non molto. Hanno molto altro da fare. “.

La NASCAR non ha risposto alla richiesta della CNN di commentare l’affermazione di Ribbs.

La NASCAR non è l’unico luogo in cui la battaglia per l’uguaglianza e la diversità continua a essere combattuta.

La Formula 1 ha agito per rimediare alla sua mancanza di rappresentanza e inclusione nello sport istituendo a task force e fondazione, accanto al suo #WeRaceAsOne iniziativa.

Proprio come Ecclestone ha dato a Ribbs il suo tiro, Ribbs è pronto a lodare un’altra figura “monumentale” che ha dato a Hamilton la sua opportunità nello sport – l’ex CEO e fondatore della McLaren, Ron Dennis.

“(Ha) messo Lewis Hamilton nella posizione in cui si trova oggi. Ha visto un grande talento, lo ha guidato e portato Lewis in cima.”

“Ron ha già dato a tutti il ​​playbook. Prendi il playbook da Ron.

“Se riesci a mettere un uomo nello spazio, questo è un gioco da ragazzi. Non è scienza missilistica.”

Lewis “è il leader della band”

In molti modi Ribbs ha consegnato a Hamilton il suo “playbook”: ha offerto uno sguardo su ciò che si poteva ottenere sia dentro che fuori dalla pista.

Tuttavia il talento puro non è mai stato abbastanza. La corsa richiede sostenitori e risorse – e Ribbs in gran parte non l’ha mai avuto.

Il sei volte campione del mondo di F1 Lewis Hamilton è stato un sostenitore vocale per una maggiore diversità nello sport

“(Lewis) è il leader della band e non ha paura […] Ha ampliato lo sport in tutto il mondo alle persone di colore [and] alla fine sarà unto come il più grande di tutti i tempi “, afferma orgogliosamente Ribbs.

“Ci sarà sempre quell’elemento (che) non accetta la razza pura […] Proprio come ci sono molte persone che non accetteranno Lewis solo per la gara. “

“Non sono solo stupidi. Hanno paura. Sono codardi […] Non giudichi un uomo dal colore della sua pelle. Non giudichi un uomo dal suo accento. È un uomo o non è un uomo. “

Bianca

Bianca

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