Le statue di re Leopoldo II vengono rimosse in Belgio. Chi era lui?

Mai sentito parlare di lui. Chi era il re Leopoldo II?

Uno dei più brutali e ambiziosi degli sfruttatori europei del XIX secolo in Africa, Leopoldo II fu re del Belgio per oltre 40 anni, dal 1865 al 1909. Un cugino di primo grado della regina Vittoria, governò in un momento in cui gli europei stavano colonizzando – – cioè conquistando – altre parti del mondo. Leopoldo fu responsabile di una parte particolarmente crudele di quella conquista, durante la cosiddetta “Scramble for Africa”.

Leopoldo assunse l’avventuriero Henry Morton Stanley per esplorare il bacino del fiume Congo, firmando presunti trattati con i leader locali lungo la strada. Leopoldò quindi i trattati per rivendicare un’enorme fetta dell’Africa centrale, più o meno il territorio che è ora la Repubblica Democratica del Congo. Il Belgio allora come adesso aveva un parlamento e un governo che gestivano effettivamente il paese e non sostenevano i piani coloniali di Leopoldo, quindi dichiarò che lo “stato libero del Congo” era suo possesso personale, non del Belgio, e ottenne altri paesi tra cui gli Stati Uniti e poteri europei di riconoscerlo come “proprietario”.

Cosa ne è uscito?

Una grande fortuna, per cominciare, basata prima sull’avorio e poi sulla gomma quando decollarono le industrie automobilistica e ciclistica. Leopoldo usò un esercito privato per costringere gli africani a raccogliere la gomma selvaggia dalle viti delle foreste pluviali. Il suo esercito avrebbe sequestrato donne e bambini dei villaggi per costringere gli uomini a raccogliere la gomma in quote sempre crescenti.

Sembra brutale.

Era peggio di quanto sembri. Gli uomini venivano regolarmente lavorati a morte, mentre gli ostaggi talvolta morivano di fame. Naturalmente, ci furono ribellioni contro il “proprietario”, che le soppresse con particolare crudeltà: alle sue truppe fu ordinato di produrre la mano mozzata di un ribelle per ogni proiettile che spendevano. Ciò significava che se le truppe sparavano e mancavano, a volte tagliavano la mano a una persona vivente. Guidati da ufficiali bianchi, le truppe stesse erano spesso africane, rendendole complici del trauma subito dalla colonia. Gli storici stimano che sotto la disgrazia di Leopold, morirono 10 milioni di persone.

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Quel tipo di comportamento era accettabile anche allora?

Altri imperi coloniali come il Portogallo, la Francia e la Germania copiarono i metodi di Leopoldo, ma alla fine della sua vita, Leopoldo fu visto come un cattivo e costretto a rinunciare al controllo del cosiddetto Stato Libero. Ha fatto acquistare il Belgio da lui un anno prima della sua morte, ed è stato ribattezzato Congo belga. Ha ottenuto l’indipendenza nel 1960 ed è stato prima ribattezzato Zaire, poi Repubblica Democratica del Congo dopo che il suo dittatore di lunga data Mobutu Sese Seko è stato rovesciato nel 1997.

Leopoldo II sembra essere stato in gran parte dimenticato, dato quello che ha fatto.

Il nome di Leopoldo potrebbe non essere ampiamente ricordato oggi, ma una frase usata per la prima volta per descrivere le sue azioni vive: crimine contro l’umanità.

Angelo Narcisi

Angelo Narcisi

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