Perché rilasceranno milioni di zanzare geneticamente modificate negli Stati Uniti?

Centinaia di milioni di zanzare geneticamente modificate saranno presto rilasciate sulle isole dell’arcipelago delle Florida Keys per spazzare via le popolazioni locali di specie mortali che causano malattie. Tuttavia, l’azienda si chiede se funzionerà e se non ci saranno effetti imprevisti sull’ambiente.

Il piano per eliminare le zanzare nelle Florida Keys è già stato approvato dallo stato e dall’Environmental Protection Agency, ma il Center for Food Safety e la Florida Keys Environmental Coalition, tra gli altri gruppi, si oppongono alla decisione.

Le Florida Keys hanno attualmente un budget di circa un milione di dollari all’anno per combatterlo zanzara invasivo Aedes aegypti, che può trasportare il virus Zika e la febbre dengue, trasmettendoli all’uomo. Il piano è di rilasciare 750 milioni di zanzare geneticamente modificate per accoppiarsi con l’Aedes locale, che sarà più economico di altre per superare questo problema.

La zanzara modificata è stata creata dalla società biotecnologica Oxitec introducendo un gene letale nel maschio di A. aegypti. In teoria, i maschi modificati si accoppierebbero con le femmine e trasmetterebbero questo gene ai loro piccoli, facendoli morire prima di raggiungere la maturità a causa della mancanza di una proteina essenziale. Questo stesso cambiamento genetico non ha un’influenza decisiva sugli esemplari maschi geneticamente modificati, che sopravvivono per accoppiarsi con le femmine, che mordono solo gli esseri umani.

Tuttavia, quando gli insetti modificati sono stati rilasciati in Brasile tra il 2013 e il 2015, i geni modificati sono comparsi nelle popolazioni di zanzare locali, indicando che alcune femmine erano sopravvissute abbastanza a lungo da accoppiarsi e trasmetterle. Queste zanzare ibride risultanti non erano portatrici del gene letale introdotto da Oxitec, ma piuttosto quelle delle popolazioni di zanzare originarie di Cuba e del Messico.

Gli autori di uno studio del 2019 ritengono che, a causa dell’aumentata variazione genetica, questa zanzara ibrida potrebbe essere più resistente agli insetticidi rispetto alle popolazioni native, rendendola più pericolosa. Finora, gli scienziati non sono in grado di fornire risposte certe sull’influenza che un afflusso di zanzare ibride potrebbe avere sugli esseri umani e su altre specie animali.

Oxitec li ha introdotti zanzare geneticamente modificate anche nelle Isole Cayman, Panama e Malaysia, dove le popolazioni locali di A. aegypti si sono ridotte almeno del 90%. Successivamente pianificano di diffondere queste zanzare vicino a Houston, in Texas.

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